美國中產階級已經不堪重負?高學費、高房價、低生育率……壓垮未來一代 

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經濟困難情況報告專案”(Economic Hardship Reporting Project)主編阿麗莎·誇爾特(Alissa Quart)希望,讀者能夠把她最近寫的書《被壓榨的一代:中產家庭早已不堪重負?》(Squeezed: Why Our Families Can’t Afford America)作為呼籲行動的號角。 

她針對消失的中產階級的調查顯示,美國夢如今幾乎蕩然無存。學生貸款、住房成本飛升、高薪工作越來越少,令年輕的美國人不堪重負,根本無法像父輩那樣享受生活、擁有儲蓄。然而誇爾特也說,想要解決問題,辦法還是有的。日前,她接受了沃頓知識線上廣播電臺的專訪。 

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以下是本次對話編輯版本。 

沃頓知識線上:本書一開始就提供了一個非常引人注目的資料:目前中產階級的生活成本比20年前要高30%。在關乎美國人生活負擔的問題上,你覺得大家最關心哪個方面?

阿麗莎誇爾特:最主要的是住房成本問題。至少這是我在研究走訪中發現的,特別是在三藩市、洛杉磯和紐約等地。第二個問題是日常開支。主要是薪水不夠負擔各種日常費用,包括學生貸款要還,然後還要負擔孩子的教育成本。

沃頓知識線上:住房成本怎麼變成這麼一個棘手的問題? 

誇爾特:在這些很多人嚮往的大城市,房地產的作用不再是供人居住,而是一種投資手段。這就推高了普通人或者說是“地位脆弱”的中產階級的住房成本。這也導致很多原本非常令人嚮往的城市變得不再宜居。

沃頓知識線上:但是像三藩市這樣的地方,還有矽谷,那裡的工資足以負擔居住在那裡的生活成本。 

誇爾特:是的。畢竟像穀歌這類公司也都紛紛進駐這些地方……他們通常會將總部設在那些城市。我在書中呼籲,一定要給市政機構雇員、消防員、教師等人群提供他們住得起的房子。我採訪了一些在週末和晚上開Uber的教師。僅靠他們的教師收入,根本無法維持在三藩市、洛杉磯這種地區的生活。

沃頓知識線上:你認為中產階級的消失程度有多嚴重?回到30年前的狀態幾乎是不可能的挑戰? 

誇爾特:絕對是一大挑戰。我希望我的書能夠幫助中產階級認清前路,明白自己岌岌可危、搖搖欲墜。與其憤憤不平、怨天尤人,不如通過選票改變現狀。中產階級要和貧窮的勞動者同仇敵愾,而不是與最頂層的那1%或者5%混為一談。中產階級應該發出這樣的呼籲:“我們如何才能團結一致,通過選票改變現狀,要求改革、施行免費學前教育,幫助所有面臨危險的人?”

沃頓知識線上:你在書中用了“羞恥”這個字眼。這個字眼非常重要,因為現在確實有很多人以自己的經濟狀況為恥。 

誇爾特:我之所以要用這個詞,是因為我對人的內心世界充滿興趣。人們紛紛自責地說:“我哪裡做錯了呢?我把每件事都做得很好。我取得了大學文憑、勤奮工作。為什麼這些努力沒有換來成果?”

我認為我們應該瞪大眼睛,勇敢說出:“我並不感到羞愧,這是體制的失敗。” 

沃頓知識線上:能不能點名批評一下最應該批評的問題所在? 

誇爾特:我們最近主要關注財富問題。近期有一篇文章探討為何工資跟不上物價飛漲、究竟是誰從近些年的經濟大發展中獲利。研究發現基本上全都歸於公司財富了。顯然,我們應該重審所謂的稅改,並努力為勞動者從這些財富中分得一杯羹。這一切必須要從我們做起,通過投票選舉。但也有一些行動應該落實到地方層面,也就是爭取影響地方投票結果。

我同時認為,大家應該開始行動起來,努力把那些“望梅止渴”的好事變成真的,比如提高產假待遇等等。目前有針對孕產期歧視的法律;只是沒能執行到位。人們完全可以說出來:“我們要求進一步落實法律規定,不再為此在工作中受到歧視。”

每個人都說:“這種好事兒根本沒影。”比如Facebook聯合創始人克裡斯·休斯提到的全民基本收入這個概念。這樣能夠為人們提供一個收入上的保障,特別是低收入人群,同時還能覆蓋更多人群。或者針對目前占勞動者總人口14%以上的人提供產假。

但問題在於,這些好事憑什麼就遙不可及?看看“#MeToo運動”。關於性騷擾的規定在短短一年內就發生了改變。還有同性戀婚姻合法化,這在5年前或許還被視為異道。我的疑問就是:這些原本是最基本的問題,比如反對懷孕歧視、公司為員工提供產假、日托。但為什麼我們就沒想過這些是完全可以有呢? 

沃頓知識線上:大學教育越來越貴,不僅是上學貴,還要在畢業後的20、甚至30年裡繼續還貸。 

誇爾特:確實如此。我還發現了一個新情況,我把它稱為“第二幕產業”:大家的負債並不是都來自大學貸款,而是在40-50歲時發現自己需要再次接受教育,於是重返校園而背負上的貸款。別人一直在告訴你,你需要深造,於是你就背負上了沉重債務。我們應該為成年人提供更多免費或者便宜的深造或學徒項目,對於陷入困境的人要給予更多體察。

我曾和一個人聊過天。他為了深造,參加了一所盈利性學校的IT學位項目,並為此背上了6萬美元債務。那所學校後來關門了。這種情況腐敗至極,但他當時並不清楚。如果我們深入調查和揭露這種“第二幕產業”,人們就會在進入這類學校之前三思。 

沃頓知識線上:很多年輕人都被那種“做你喜歡的工作”理念所鼓動。但是那樣的建議並不一定總是好事。這種對話內容是否需要改變? 

誇爾特:是的。這些確實影響到了我,也影響到了我教育孩子的方式。7歲的孩子曾問我:“我想要成為一名藝術家。”當他們說自己想要做這些很棒的、富有創造力的事情時,你會怎麼做?

我曾在哥倫比亞的新聞學校以及其他院校教書。我曾鼓勵學生到非營利組織、非政府組織工作。現在我正在運作一個“經濟困難情況報告專案”,向生活貧困的記者提供資助。2005年至今,有大概50%的新聞類工作崗位消失。因此現在很難說出:“恩,去做吧!” 

沃頓知識線上:經濟狀況如何影響青年一代的決定? 

誇爾特:他們這一代的生育率再也達不到以前的水準了。他們也不再擁有住房……或許他們會有伴侶。他們有野心。但是他們的學位可能極其昂貴,不知道自己怎麼還清這些錢。

所以,是時候探討債務豁免、降低大學學費等問題了。如果我們的人口和生產力都因此受到抑制,這根本就不一個非常好的教育形式,對不對? 

沃頓知識線上:頂層收入者和中產階級之間的差距越來越大。這對美國人的生活水準有哪些影響? 

誇爾特:所有這些問題的根源都是收入差距拉大、嚴重不平等。美國存在最為嚴重的不平等現象。現在的社會流動性也大不如前。流動性問題和不平等現象密切相關。人們紛紛感到,自己再也不能保持和父母那時候一樣的生活標準了。這會產生一種寒蟬效應。作為美國人,我們究竟是誰?我們原本應該充滿抱負和進取心,對不對?這就是美國夢。一旦你知道自己做不到,會對你產生什麼影響呢?

沃頓知識線上:一份近期報告顯示,過去一兩年在“零工經濟”(gig economy)模式下工作崗位大大減少。那是否預示著更嚴重的經濟問題即將到來? 

誇爾特:是的。不平等現象之所以變得更加嚴重,原因之一就是公司財富和稅收制度對自雇者和較貧困人群極為不公。但是我們是不是應該想想,為什麼有些人那麼有錢?他們就該那麼有錢嗎?這對於不得不打零工的人來說有什麼影響?打零工者對於自己的工作本身是否有擁有權?

提到工會,20世紀60年代時30%的勞動者都加入了工會。而現在這個比例只有10%甚至更低。私營部門的比例為7%。勞動者在零工經濟下完全沒有一席之地,無法爭取自身權利,在工作場所也無法團結一致。 

沃頓知識線上:你在書裡專門用一章的篇幅探討描寫最富裕的1%人群的電視劇不斷增多的現象。具體是指什麼? 

誇爾特:現在很多電視劇,比如《億萬》、《唐頓莊園》、《王冠》、《黑錢勝地》等等,都是關於頂級富豪的故事。我們其實應該對這些道德上往往有缺陷的人保持警惕之心。在我的書中,很多地位岌岌可危的中產階級也在看這些電視劇,把它們當做一種逃避。我認為這一點發人深省。我們應該從那些至少受到同等影響的人群中尋求認同感,而不是那些頂級富豪。

 

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"美國中產階級已經不堪重負?高學費、高房價、低生育率……壓垮未來一代 ." China Knowledge@Wharton. The Wharton School, University of Pennsylvania, [22 August, 2018]. Web. [24 September, 2018] <http://www.knowledgeatwharton.com.cn/zh-hant/article/9570/>

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美國中產階級已經不堪重負?高學費、高房價、低生育率……壓垮未來一代 . China Knowledge@Wharton (2018, August 22). Retrieved from http://www.knowledgeatwharton.com.cn/zh-hant/article/9570/

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"美國中產階級已經不堪重負?高學費、高房價、低生育率……壓垮未來一代 " China Knowledge@Wharton, [August 22, 2018].
Accessed [September 24, 2018]. [http://www.knowledgeatwharton.com.cn/zh-hant/article/9570/]


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