毁誉参半的区块链将如何改变我们的世界?

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最近,首届宾大沃顿预算模型春季政策论坛(Penn Wharton Budget Model Spring Policy Forum)在华盛顿举行,沃顿教授韦巴赫(Kevin Werbach)致开幕辞。在发言中他说到区块链是自互联网诞生以来数字平台发生的最具深刻意义、最根本性的变革,但同时也有可能是当下最被高估的技术

90年代末期韦巴赫曾在联邦通信委员会(Federal Communications Commission)工作过,亲眼见证了网络公司的繁荣,他说道:“从许多方面来看,历史总是惊人的相似。这是一种全新的基础架构基线技术,可能会带来许多好处,也可能滋生许多问题。区块链目前已经成为许多诈骗、非法活动和监管套利的发源地,与此同时它也在全球许多领域激发出创意的火花。”

许多人认为比特币和区块链是两个可以互换的概念,其实这两者是截然不同的事物。韦巴赫说道:“虽然区块链技术是比特币和其他加密货币的存在基础,但从本质上来说区块链和金钱无关;虽然区块链系统创建了全新的去中心化基础架构,它也不是要从根本上用纯粹私密的、去中心化的系统取代政府。区块链是一种更深层次的事物——区块链的本质是建立信任。”

区块链与去中心化

去年秋天一家在美国名不见经传的公司被黑客攻击,1.455亿人的私人数据(包括社会安全号码)被泄露。 信用咨询公司Equifax的信息库存有海量的私人数据,因此成为了黑客攻击目标。而该公司和其他征信机构之所以在市面上存在的首要原因就是缺乏信任。Equifax公司提供信用评分,供银行、汽车商或其他放款人据此衡量借款人是否有偿还能力。

“Equifax和征信机构存在的意义不止是搜集资料,”韦巴赫说道,“而是设立这样一个机制,使得分散于全球各地的参与者、公司和个体能够在了解对方信誉度的前提下开展贷款业务。”但设想一下,如果相同的交易能够在去中心化的、没有受信任的中介机构的情况下完成,“这将会更安全、更高效。”他说道。中介机构需要收取费用,并且完成交易需要更多的时间。

韦巴赫解释道,区块链的基本理念是个体无需信任其中的任何参与者,只需信赖整个系统即可。区块链是一个总的账本,将所有交易记录在一个数据库中,然后分发给网络内的所有人。该网络内的所有人都拥有该账本的副本,从而“实现真正的信任,基于密码学的数学结构,所有副本都是一样的”。所以即使没有Equifax、银行或者美联储这样的中心化中介机构,区块链网络的所有参与者都可以信任这些信息。

任何特定区块链网络内仅有一个总账本,每个人都可以在上面记录。每位参与者都可以获得总账本的副本,添加上的记录无法被更改。征信中介机构需要收费而且还可能造成交易延误,在所有人监管之下这样的机构就没有存在的必要了。韦巴赫说道:“每个人都可以维护自己的账本副本,跨组织和跨国度都不成问题。这一看似初级的抽象概念就是区块链和加密货币如此令人兴奋且被广泛采纳的原因。”

韦巴赫提到,这一激动人心的技术创新将全球比特币总市值推高到1000亿美元。虽然各种流通中加密货币价值从 2017年12月的7500亿美元的高点跌落,目前还是高达3000亿美元左右。从2017年到2018年,加密代币产品筹集资金超过150亿美元。他还引用了高德纳咨询公司的数据,指出到2025年区块链的商业价值将增加1760亿美元,到2030年增加3.1万亿美元。

不过还需要克服一些困难。“区块链技术刚刚萌芽,并不成熟,还存在许多不确定性,存在各种各样的问题,甚至需要解决基本的技术程序;同时现在还有许多无价值的应用。”韦巴赫指出,“人们会用区块链做各种事情,比如诈骗,或者进行洗钱和非法交易,而且还存在各种监管不确定性。”不过他认为这些挑战“并不意味着该技术从根本上存在缺陷,或者从根本上具有欺骗性,或者是本质上就是庞氏骗局。”

区块链前景广泛

当然区块链的主要功能并不是保存交易记录,任何集中式数据库都可以做这项工作。“然而由于基本信任问题,实际上大量交易活动并没有部署数据库或者说没有成功。” 韦巴赫说道。有时实在无法建立信任关系,比如参与同一交易的两家公司无法彼此信任,于是各自保持交易记录。如果是较为复杂的交易,他们会有更多副本,需要反复核对,这就会导致延误、重复、额外成本和错误。

全球不同组织之间的货物和服务流通都需要通过供应链,而区块链可有效提升其运营效率。由于供应链内的公司不愿相互分享资料,如此就会导致延误,进而导致大量重复工作。区块链则可解决这一问题。韦巴赫提到沃尔玛利用区块链来跟踪其农产品。在此之前如果有人因农产品致病,沃尔玛需要花6.5天时间才能找出来自哪个农场。而使用区块链后,“沃尔玛将这一流程缩减到2.2秒。”他说道。

韦巴赫认为区块链的另一潜在价值是,一旦形成网络就可以在此基础之上搭建“智能合约smart contracts)”平台。这些软件应用程序能够自动执行规定程序。比如关于汽车贷款的智能合约,只要司机持续还贷就能够拥有汽车所有权。反之如果他停止还贷,合约就会启动车辆收回流程,车辆所有权也归还放款人。整个流程都无需回购代理或收账代理这样的中介机构。

政府有望通过智能合约提升管理效率。比如审计职能就可以植入职能合约。韦巴赫说道:“如此审计过程中无需具有法律职能的第三方介入,交易数据可以直接从区块链获得,监管者也可以直接看到。”政府无需依赖公司提交记录来进行交易审计,因为从区块链就可以看到这些记录。

韦巴赫提到了两种广泛使用的、融合了区块链创新技术的体系。一种是加密经济体系,比如比特币和其他加密货币代币。在该体系中,目标和奖励都是加密货币本身。比如比特币“矿工”消耗大量的电力和计算能力就是为了挖出区块链网络中的交易区块并进行验证。他们得到的回报是比特币。他说道:“比特币就是靠代币来激励矿工投资资源。他们的动力来源就是代币。”

韦巴赫说道另一方式是所谓的“准入体系”(permissioned systems),在该系统中参与者都彼此认识,因此不会因挖矿和验证流程产生“间接费用”。“你可以创造一种共享环境。无人管理——所有人都持有总账本的副本;而且依然是去中心化——但参与者能够更有效地利用该共享账本。” 

政府应用区块链的试验

韦巴赫说道每当对政府的信任处于“历史低点”时,无需信任基础的系统就会释放出“惊人潜力”。而且政府资源也是有限的,基于区块链的、能够压缩成本的解决方案也十分有帮助。

另外,他补充道,区块链往往是“非常安全的系统,因为系统是去中心化的,跳出了安全流程的局限,创造了保证网络安全的激励机制。区块链系统以信息安全和密码学范式为中心而设计,将安全摆在了首要位置,而且系统本身具有内在的整体问责性。”

由于一些加密货币交易所出现了引人注目的盗窃事件,因此批评者可能会质疑比特币的安全性。但是韦巴赫认为比特币区块链是非常安全的。他解释道:“比特币是一个开放的价值1000亿美元的银行金库。它是客观存在的,任何人都可以黑入比特币网络,但是九年来没有人能够成功。”比特币是在“边缘地带”被盗的。比如在比特币离开区块链金库进入交易所,而交易所遭到黑客攻击。

韦巴赫认为政府工作使用区块链技术是明智之举,因为实际上政府的大部分工作就是做记录。“这些记录可以放入区块链中,如此更安全且使用方便。”伊利诺斯州库克县就是将产权登记放入了区块链。这些信息一旦被记录,无人可对其进行更改。因此可以作为智能合约的基础,用于处理房地产留置权,或者用于其他信息需求。

在特拉华州,区块链则是被用于企业股票发行。投资人在购买股票时,从法律上来说股票为存管信托结算公司(Depository Trust and Clearing Corp)所有。韦巴赫指出:“如果你拥有那只股票,系统就会慢慢停止,因为每次都必须来回交易实物股份证明书(physical stock certificates)。”因此特拉华州使用了区块链,而公司获得的另一优势就是可以实时看到所有投资人。

西弗吉尼亚州刚刚做了一次试验,在最近的初选投票中使用了区块链,使用对象是海外部署的军人。韦巴赫说道:“如果有人在航空母舰上,就很难让他们在初选中进行缺席投票。”于是该州雇佣了一家供应商,创建了一个系统,使得海外军人可以用移动设备进行安全投票,而且全部记录在区块链中。他指出“该操作就是利用了区块链的不可变性和原生数据可访问性。”

不过韦巴赫承认安全专家对用区块链进行投票表示担忧。“问题在于真正的挑战到底来自哪里?是选举中的核心记录存在信息安全问题?还是边缘地带的所有一切存在隐患?”区块链可能是安全的,但是如果投票人的手机上装有攻击投票的恶意软件,那么有可能改变投票结果。“因此问题的根源不在区块链。”

政府还可以将区块链技术用于福利分发,韦巴赫引用了世界粮食计划署在约旦向叙利亚难民 提供现金汇款的案例。区块链系统不仅避免了银行费用,节约了开支,而且难民可以通过“眼球识别支付”在当地购买食物,无需任何现金、代金券或电子卡。

韦巴赫指出合规性领域也可以利用区块链,通过消除一些中介机构来提升效率。比如政府征税需要通过一些中介机构,而且无法一步到位。他说道:“将征税情况记入同一账本,有可能杜绝繁琐的中间流程,使得监管者能够直接访问交易数据。”该项应用“潜力巨大,因为这涉及到各种各样的监管合约,而各类监管机构习惯上都在事后必须对活动流程保持跟踪记录。”

政府借款同样可以通过区块链发生改观,韦巴赫引用了加利福尼亚州伯克利市的案例。今年五月市政官员通过投票表决,决定发行面额为10美元到25美元的“微型债券”来为社区项目筹集资金。一般来说市政债券最小投资额至少为5千美元。发行市政债券的融资费用如此之高致使根本不适合小额发行。不过区块链缩减了成本,因为政府可以与购买人直接交易。据报道副市长Ben Barlett评价道,“微型债券”与区块链的结合“旨在绕开华尔街”。

伯克利的试点项目说明,“我们并不需要中心化的中介机构,价值转移可以直接发生,还有可能提升交易效率,允许进行金额更小的交易,并直接维护和跟踪信息,”韦巴赫说道。“智能合约……可被用于管理、追踪和落实这些债券的利率流程、偿还流程和证券化流程。”事实上,他认为,政府利用区块链平台进行各种功能的开发,将会收获“新的创新”。

当然区块链技术还处于初级阶段。“许多尝试都会失败。不过如果回到25年前,回到90年代初期,你能预见互联网的发展走向吗……你下了什么样的赌注?20年后答案才会揭晓,”韦巴赫说道。“同样的情形正在区块链上演。目前我们开始看到其潜力,政府机构和各类私营企业应利用该契机积极尝试,发掘真正的机会,找到区块链技术解决问题的新方式。这就是我们现今的处境,这是一个激动人心的时刻。”

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"毁誉参半的区块链将如何改变我们的世界?." China Knowledge@Wharton. The Wharton School, University of Pennsylvania, [16 July, 2018]. Web. [22 October, 2018] <http://www.knowledgeatwharton.com.cn/article/9498/>

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毁誉参半的区块链将如何改变我们的世界?. China Knowledge@Wharton (2018, July 16). Retrieved from http://www.knowledgeatwharton.com.cn/article/9498/

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"毁誉参半的区块链将如何改变我们的世界?" China Knowledge@Wharton, [July 16, 2018].
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