美国梦正在破灭吗?

收入和财富不均状况已经严重恶化,美国梦背后的理念,即“富有才干和努力工作的公民就可以自由地从一个阶级晋升到另一个阶级也逐渐失真,” 普利茅斯岩石集团(Plymouth Rock)创始人兼首席执行官詹姆斯•M.斯通(James M. Stone)在本篇专栏中如是说道。他是新书《五个简单命题:美国最严重经济挑战的常识解决方案》(Five Easy Theses: Commonsense Solutions to America’s Greatest Economic Challenges)的作者。他认为这种不均状况令人担忧,因为如果无法“将多元化保持在一个健康的程度”,民主也会自身难保。

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以下为斯通撰写的专栏文章:

我一直都没有完全认识到美国的收入和财富不均问题正在逐渐恶化,直到20世纪70年代我当上了马萨诸塞州的保险监理官。从小到大我都认为美国已经推动了人类可能的极限,并且坚定地朝着众人敬仰的内在公平性的方向迈进。我们很幸运,我们的良心不必承受拉丁美洲那些香蕉共和国、欧洲世袭贵族体制,或者古老东方帝国的不平等的重负。我被教导我们的国家比所有历史中的任何一个国家都拥有更高层次的分配公平和更大的社会流动性。

我们中有很多人都相信,只要我们克服了种族和性别歧视,我们的社会就会趋于完美。回首过去,显然我们很多人心中关于完美的定义都是错误的,有些人追求纯粹的不受约束的精英管理制度,另一些人则倾向于到达平等主义的边界,然而在现实中这两种都不是明智的目标。不管用哪种定义来界定完美的分配公平,更重要的是现在已经很明确这个国家不会趋于完美,而且事实上,如果我们曾经真的在这条道路上的话,我们已经错过了转弯的机会,我们现在正朝着错误的方向前进。

在马萨诸塞州保险部,我见识到了汽车保险的保险费是根据保单持有人的社会经济地位设定的,美国大多数州都使用的是这种方法。用一个人的收入和社会地位来预测索赔成本并没有那么糟糕,从统计学角度来看它比大多数预测指标都更好,而且能够容易地为它找到合适的定价指标。但是这种方法存在两方面的问题:其一,它缺乏对负责任的驾驶行为的激励因素,无法从整体上改善驾驶行为的结果和降低成本;其二,它通常会向来自贫困地区的守法驾驶员收取难以负担的费率,而给予来自富裕区域却记录不良的驾驶员优惠价格,从而导致差距恶化。

在这一问题上钻得越深,我对我们的收入和财富的大体分配也就了解得越多,我那些关于美国经济平等的美好扭曲的憧憬也就消散得越快。我在马萨诸塞州的政府工作很早之前就结束了,自那以后,不平等的问题始终盘踞在我的兴趣列表的顶端。但是令人大感失望的是,对这一问题感兴趣的人,包括学术界人士少之又少。直到最近这一情况才有所改观。

最近发生的一些事情使人们越来越难以忽略分配公平的问题。如果你还在疑惑为什么2008年金融危机后兴起的“占领华尔街”运动即使根本没有领导和焦点却还是形成了气候,不妨想一想,在经济衰退之后的三年复苏中,全部的收入几乎都被顶层1%的人瓜分了。而且讽刺的是,这件事还给了“茶党运动”更多的势力。自2000年以来,70%或者更多的美国人实际上一直收入平平,甚至受金融危机的影响略有下跌。

与此同时,自新千年以来,即使在经济危机的背景下,那些居于社会顶层人士的收入却增加了两位数。在2009年经济恢复初期到2011年,上层7%家庭的平均资产净值增加了28%,其余93%的家庭的资产净值却降低了4%。难怪那么多人会觉得经济衰退还没有结束,而且一部分人觉得非常愤怒。唯一的一线光明是政界和学界终于将注意力放在了不断加深的经济不平等和我们长期以来令人羡慕,现在却不断衰退的流动性上。

然而从长远来看却毫无慰藉可言。按实值计算,美国的中间收入四十年来根本没有任何提高。自从我们中的大多数人出生以来,美国常规时期收获的财富比世界历史上任何一个国家都多,但是果实却被越来越多地运到金字塔的顶尖。尽管在过去四十年中,中间人群的收入保持停滞,上层1%人群的收入却增至三倍。就像20世纪中期,美国前10%的挣钱人拿走了全国总收入的三分之一,如今这一数据更接近50%。在20世纪中期,处于财富尖端的前1%的家庭获得了全国总收入的10%,如今,上层1%的家庭拿走了总收入的25%。如果你是其中一员的话,我希望你能心怀感激,不要认为一切理应如此。

同时,美国国会办公室估计美国底层20%家庭的总收入降低了两个百分点,他们在总收入中的占比从来没有超过个位数。这意味着中产阶级承担了国民收入中向顶层阶级财富转移的15个百分点损失。另外一个广泛引用的,被用来衡量不断增长的差异性的指标是首席执行官的薪酬和普通美国劳动者的薪酬比率,受其影响的主要是中产阶级。当我还年轻的时候,这一比率是20比1,如今已经接近300比1。对这个国家来说,这些根本不是健康的趋势。

我经常用一种简略的方式来描述我们的社会经济阶级状况。在这种分类中,非常重要的中层阶级由这样一群人——如果他们愿意并且努力工作,他们可以生活得颇为舒适。而且如果他们工作更努力更出色的话,他们可以生活地更好。上层阶级是这样一群人——如果他们愿意的话,即使不工作,他们也可以生活得很好。下层社会又是另外一群人——即使他们愿意卖力工作,也无法凑到足够的钱过体面的生活。

中产阶级是全体公民中的主力,但是我们的社会经济理论对于中产阶级已经不奏效了。即使他们愿意也有能力工作,今天的中产阶级仍然无法提升自身的财务状况。这在21世纪越来越成为现实。美国梦已经种下了一种假设,即富有能力和卖力工作的公民可以自由地从一个阶级上升到另一个阶级,甚至可以跳出底层阶级,进入高层位置,而懒惰或者无能则会导致阶级地位下降。与过去相比,现在的美国梦已经不那么真实了,如果顶尖的浓缩阶层继续吸干下层空间中的机遇,以后的美国梦也不会成真。

此外,合理的担忧应该远远不止于个人收入和财富不均。集团权力的日益集中化也同样在威胁着大多数美国人所持有的价值观。如果你担心游说者和超级富豪捐赠者对当今政治的方方面面影响过大,你并不是在危言耸听。

在我们的共和国历史上,企业财团在国会厅中的权力时起时落。然而自从大佬特威德(Boss Tweed)和马克•哈纳(Mark Hanna)开始国会的幕后统治以来,财团权力似乎比任何时候都大。统计数据显示,大多数选举的获胜者都是筹集竞选资金最多的人。我在参议院的一个朋友告诉我,现在美国的参议员一般都要花费三分之一的时间来筹集资金。对众议院的成员来说,面对两年一次的选举,情况必定更加糟糕。

民主制度本身也受到了这一趋势的危害。我们所珍视的政府体制并不是什么理所当然的事物。你对世界各国的政府了解得越多,就越应该感谢我们的民主体制,就越能够清晰地认识到它是一朵多么娇弱的花儿。民主不仅不会在任何地方任何时期轻易地出现,而且它在历史上更是珍稀和脆弱的。从时空的范畴来看,民主发生和繁荣的情况太少了。尽管如此,美国和瑞士仍然拥有世界上最古老的两个民主共和运行体制。我们政府中的某些人认为他们可以努力将我们的体制移植到其他地方,但是民主需要的不仅仅是大众普选领导人的制度。真正的民主包括正当的法律程序、少数族群的权利、独立的媒体、各种自由权利的保留,以及教会和国家的有效分离。如果没有这些基本的因素,多数票决只能是像一位明智的幽默大家所说的:一打狼和一只羊投票决定午餐吃什么。

在其本质核心上,民主需要一个先决条件:保持健康的多元化程度——即社会财富和权力的广泛分配。尽管民主和市场经济是共生的,但两者并不相同,而且民主绝不等同于繁荣。美国与市场经济之间的依附关系相对强壮,只要我们能够保持我们的挑战和创新文化,美国的繁荣就可以保证。

但是危险在于,我们可能会发现在我们所生活的这个市场经济中,有一小部分人和少数机构实际上拿走了所有的奖赏,他们在制定所有的社会经济决策,而且很可能私心里只服务于他们自己的利益。这样的民主只是徒有虚名。真正的民主当然并不是适于人类的最自然的政府体制,可能它也只是与人类本性勉强共融,但是它却可能是人类最伟大的创造。而我们国家目前日益上升的财富和权力集中度却威胁到了民主的持续性。如果我们的多元性遭到腐蚀,随之消失的还有美国最瑰丽的宝石。

一些政治经济学家会告诉你,财富和收入差距不会产生很大影响,因为一个流动社会中的巨大差异性会激发成功的雄心。但是随着这种收入差距的增长,美国社会的流动性也在迅速减弱。更多的财富紧攥在少数家庭的手中,这意味着其余那些人所付出的辛劳和诚恳工作所获得的回报越来越少。

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"美国梦正在破灭吗?." China Knowledge@Wharton. The Wharton School, University of Pennsylvania, [13 五月, 2016]. Web. [15 July, 2020] <https://www.knowledgeatwharton.com.cn/article/8781/>

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"美国梦正在破灭吗?" China Knowledge@Wharton, [五月 13, 2016].
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