种子期风投看什么?创始人的坚毅不拔 

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“高处不胜寒”、“万事开头难”在中西方都通用。乔希·科佩尔曼(Josh Kopelman)曾三次创业,他最能体会创业伊始的那种挣扎与孤独。后来,他创办了风投公司First Round,专门扶持那些初创企业。科佩尔曼在纽约沃顿全球论坛召开期间接受了沃顿知识在线的专访,介绍自己最重视的企业创始人特质,以及为什么一定要关注那些看起来离变现还很远的点子。 

以下是采访对话编辑版本。

沃顿知识在线:First Round并不是你创办的第一家公司。讲讲它的创办过程吧!

乔希•科佩尔曼:First Round出现之前我还办过三个公司,而且它们现在都在。我创立的第一家公司花了500万才把产品最终送入市场。所以说我不得不依靠相当大一笔风投资金才得以成功。第二家公司名叫Half.com,产品首度上市花了我250万。第三家公司叫Turn Tide,创办于2003年,产品上市只花了75万。我还通过天使投资、为企业提供资金等方式,用50万帮助其他公司做出第一批能上市的产品。

在我打理那三家公司的短短几年里,我的创业初始成本从500万降到50万。与此同时,我得到的风投资金规模却变成了从前的两倍、三倍,别人给我开的支票越来越大。所以我当时说:“等等,创业者其实并不需要那么多钱才能成功。风投却甘愿投入更多的钱。这个市场于是出现了错位。”这就是First Round最开始的想法。 

沃顿知识在线:你在创办那三家公司期间遇到了哪些挫折? 

科佩尔曼:从来不是一帆风顺的,你会遭遇很多殊死考验。当你从一家公司功成身退时,每个人都说:“哦,太棒了。”但创办一家企业其实会让你倍感孤独。你每天都坐在家里反省那些糟糕的决定。我们的第一家公司名叫Infonautics,比谷歌早10年打造了一款在线搜索引擎,但是却被我们搞砸了。我们把重点放在知识产权内容而不是开放内容上。公司上市了吗?上了。算不算功成身退?算。但其实这段经历在我最后悔的经历名单上名列前茅。当时我们觉得一旦制定了计划、一旦计划卖给了投资人,我们就不能做任何更改。这让我们感到被束缚,觉得就该专注于此。但其实这样大错特错。我们虽然卖了东西给投资人,但市场实际上已经变了,大家的想法也变了。我们应该鼓起勇气告诉投资人:“现在我们想做点不一样的东西。” 

沃顿知识在线:让我们来谈谈品牌营销。很多人都记得(在线购物网站)Half.com以及它在2000年前后产生的巨大影响力。我曾看过你接受《Today》节目的采访,说到俄勒冈的Halfway小镇把它的名字从Halfway改成Half.com。

科佩尔曼:是啊,你看过那个采访,当时我的头发可不像现在灰的那么多。2000年那会儿推出一个网站……你需要在广告、媒体宣传上砸下重金。我们想要做件大事儿,好让地图收录我们公司的名称。于是我们的市场团队聚到一起展开头脑风暴。三个小时之后,市场部主管很生气地说:“你要是真想出现在那个地图上,干脆找个叫Half的镇子,说服他们把名字改成Half.com。”我们都笑起来说:“别说,这并不是不靠谱。”第二天,我们用谷歌找到所有名字是Half开头的小镇。我们估计Half Moon Bay(加州)可能会太贵。后来我们发现了俄勒冈的Halfway,人口375。又过了一天,主管飞到那里面见镇长。于是,75000美元、两份工作外加一辆铲雪车,就让市议会全票通过改名计划。我们在媒体上的曝光率价值超过3000万美元,受到几乎疯狂的关注:60分钟》、《Today》、《华尔街日报》、《纽约时报》争相报道。 

沃顿知识在线:作为创投人士,目前什么样的想法最吸引你? 

科佩尔曼:我想说,创始人比理念重要。我们投资种子期公司,因此我们看到的任何事都是错误的。创始人一拿出“pitch deck”,我们就看出来他们的产品是错的、定价是错的,市场跟进是错的。我们知道这个团队并不完整,技术也没搭建好。所以基本上说我们赌的就是创始人。

我们首先看跳脱传送带的能力(go off the conveyor belt)。我相信现在的孩子大多是在传送带上养大的。从小学到初中,从初中到高中,你会被推着学很多课程外的东西、被推着努力学习。然后你会上大学,必须要取得好成绩,争取到好的实习机会。这是一条传送带。你去沃顿商学院的第一天,无论你走进哪间教室,老师给你发的是什么?是课程大纲。这就是一份路线图。你不用琢磨自己该读什么,不用猜考试会考什么。而我们要找的人,是知道如何跳脱传送带的人。因为创建一家公司可没有人会给你一份地图。没人给你发课程大纲。你必须要自己摸索出一条路。我们找的人就是以前曾这么做、而且做的得心应手的人。

沃顿知识在线:很多异军突起的公司,包括Uber、Blue Apron等等都有你参与的身影。Uber是在地下室还是客厅里创办的吗? 

科佩尔曼:Uber的合伙创始人之一是杰拉德·坎普(Garrett Camp)。我们也资助过他的上一家公司Stumble Upon,后来被eBay收购了。当时坎普正在筹备名叫UberCab的新公司。我的合伙人罗伯看见他发了一条推特:“正在测试UberCab”。于是他发了封邮件说:“好吧,洗耳恭听。”后来的事情你知道了,我们邀请他们来参加合伙人会议,并且很幸运地主导了他们的种子轮投资。

最开始他们花了6个月走出我们的西岸办公室。目睹那段旅程不断向前是令人难忘的经历,目睹那个公司度过超速生长期,应对并克服重重挑战,然后改变了世界上绝大多数城市的交通出行方式。 

沃顿知识在线:你对人的兴趣比对公司本身更大。那么你是否对于某个行业特别得心应手? 

科佩尔曼:有些领域确实令我们感到更容易做出高质量的决策,因为我们了解的可能更多一些。但其实我们投资的行业多种多样,从广告技术、电子商务,到企业SAS,再到火箭公司、无人机。我们投资的公司里有的拥有太空中最大的卫星网络;我们还曾投过一家胸罩公司。

我们所寻找的是那种逆势而动的点子,是那种有想法、而且觉得“世人皆醉我独醒”的创始人。我们犯了很多错误,我们的后悔单子都很长。 

沃顿知识在线:但是创业圈不是普遍如此吗?成功者所占比例极其极其小。 

科佩尔曼:风投是一个低姿态的行业。到现在我已经做了13年。干的时间越长,我就越认识到幸运在其中发挥了多么重大的作用,认识到这可不是一个百发百中的行当。归根结底,你这是在预测不可预测的东西。在竞技场上,你站上本垒台就知道自己能不能打中球。然而在这一行,你要等10年才能看出来自己有没有上垒、有没有击出本垒打。这是一个很难做的行业。我做的时间越久,就越强烈地意识到自己还有很多改善空间。 

沃顿知识在线:你们投的其中一家公司名叫RaiseMe,根据成绩提供奖学金。为什么选择那家公司? 

科佩尔曼:他们的创始人令人难以拒绝,而且他们的点子更难让人拒绝。他们发现,大学正试图走出去,建立与中学生之间的关系,以便吸引各种人,打造多样化生源。他们还意识到,大学通常会在录取某个学生之后发放大笔奖学金。于是他们就想:“能不能推出面向9年级、10年级和11年级学生的小额奖学金呢?比如英语考试得了A,就能得到25美元的小额奖学金。”这样的话,学生们可以选择几所希望获得奖学金的大学,在高中时不断更新自己的表现情况,包括论文、考试、出勤率等等。

今年有些毕业的高中生已经从一两所大学拿到了超过5000美元的奖学金。早在他们提交入学申请之前,就和大学建立了长达四年的联系。我们认为这个点子真的太有趣了。它利用了高达千百万美元的奖学金池,把它从一种事后福利转变为了一种市场营销计划。 

沃顿知识在线:电子商务的进步是一个值得关注的奇妙领域。一个小小的点子是否能和亚马逊展开竞争? 

科佩尔曼:绝对可以。我相信你应该发现了,消费者品牌正呈现井喷的态势。我现在穿的鞋是Allbirds,戴的眼镜是Warby Parkers。亚马逊并没有参与这个领域,所以新品牌随时可能创立。

我还预言,未来10年无人驾驶车将从根本上改变零售业的性质。比如当你的打印机该换墨盒的时候,如果在5分钟内有辆卡车把墨盒送来,或者买墨盒就像今天叫辆网约车那么简单方便,你干嘛还要去仓库超市或者Staples呢?如果饮料可以自动送到你面前,星巴克会变成什么样?想象一下,如果零售业成了随身随行的东西,所有东西会变成什么样?我觉得零售行业要大变天了。 

沃顿知识在线:你对创业者有什么建议? 

科佩尔曼:我觉得当下一个主要挑战在于,创业这条路被渲染得过于美好。无论是电影《社交网络》、Facebook还是真人秀《Shark Tank》都脱不了干系。现在比以前创办公司要容易多了,成本不断下降,阻力不断减小。但并不是说就会一帆风顺。我们很看重创始人身上的坚毅不拔、迅速恢复的品质。创始人是否了解自己即将承担的风险?在这个过程中是否掌握了必要的信息?其中很重要的一部分就是来一次坦诚的对话,了解自己签下的是什么。因为我觉得很多创始人都会因为其中的挣扎而感到措手不及。

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"种子期风投看什么?创始人的坚毅不拔 ." China Knowledge@Wharton. The Wharton School, University of Pennsylvania, [02 July, 2018]. Web. [24 September, 2018] <http://www.knowledgeatwharton.com.cn/article/9480/>

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